/ Рассказы

"Город выбирает тебя!"

— Извините, вы стоите на моей ноге, — холодно произнесла девушка с высоты своего крохотного роста.
— Да? — парень, который стоял впереди нее в лифте, посторонился. — Ох, простите пожалуйста. Я не думал, что тут кто-то есть.

Последняя фраза показалась Сати обидной. С младших классов она терпела насмешки по поводу своего роста… «Малявка, которую от пола не видать». А ведь она давно стала взрослой. Обзавелась семьей, детьми.

— Могли бы быть повнимательнее, — бросила Сати. — Вы джентельмен или нет?
— Нет, — просто ответил парень.
— Нет, — тупо повторила за ним Сати. Признаться, она ожидала иного ответа.
— Я преступник. Бывший, разумеется. Уже отсидел свое, — ответил тот. — Кстати, меня зовут Юджин.
— Мне без разницы, — Сати отстранилась. Еще чего ей не хватало: общаться со всяким сбродом.
— Зря вы так, — Юджин сдвинул широкие брови. — Не стоит грубить незнакомцу. Вдруг попадем с вами в одну команду?
Сати прикусила губу. В этом бывший уголовник был прав. Никогда не знаешь, с кем сведет тебя Город.

Юджин вышел на нулевом уровне, его случайная спутница — на втором. За последнее десятилетие Город сильно разросся как в верх, так и вниз, отчего стал напоминать большой муравейник. Тогда как под землей носились в основном маглевы, на поверхности отдавалось предпочтение электромобилям и антигравитационному транспорту. Как раз на один такой Сати и спешила, пока навязчивая реклама-предупреждение не возникла прямо перед ее носом.

«Будь начеку, гражданин! Выходя из дома, не теряй бдительности! Город может выбрать тебя для прохождения испытаний. Тренируйся, чтобы быть готовым. Объединяйся, чтобы выжить», — с детства известные каждому фразы, проплывали перед глазами красными неоновыми символами.

О да. Как раз то, о чем говорил этот Юджин. Каждый день вечно меняющийся Город выбирал с десяток людей для испытания. Заманивал в лабиринт с уходящими в небо стенами или комнату страха, полную кривых зеркал. Люди попадали в его капканы по пути на работу, а дорога до магазина в один прекрасный день могла обернуться прыжками через лаву на ходулях.

Сати отмахнулась от назойливой рекламы и ускорила шаг — пассажирский модуль на воздушной подушке уже готов был отчалить от остановки.
Она не могла опоздать на полигон. Пропущенная тренировка не сделает ее сильнее, быстрее или выносливее, это может сделать только адский труд. Сати тренировалась каждый день по несколько часов. На беговой дорожке, в бассейне, в тире и посреди имитации городских джунглей. С тех пор, как Город начал выделывать свои вензеля, люди поняли, что только собственный организм может стать залогом их выживания. Или причиной смерти.

«Городу не важно сколько ты весишь. Какой у тебя рост и что ты любишь есть на завтрак», — именно так гласила надпись над полигоном, и Сати была полностью с ней согласна. Городу не важно, кто ты. И что думаешь по поводу других людей.

— Моя племянница вчера попалась, — призналась коллега Сати, идущая рядом на беговой дорожке.
— Да ты что… И как? — Сати затаила дыхание.
— Отделалась малой кровью, — сказала Аннамария. — Город выбрал ее, когда Линч шла из школы в один из своих кружков. Говорит, пришлось два часа ускользать от гигантских молотов, а потом еще столько же карабкаться по скользким водосточным трубам, поскольку гравитация исчезла.

— С ней все в порядке? — Сати обожала рассказы про чужие испытания.
— Да, — Аннамария закинула полотенце на плечо, — Сегодня в школе официальный выходной.
Так было принято. После крещения Городской стихией полагалось давать выходной.
— С ней был кто-то? — как можно более равнодушно спросила Сати.
— Кажется, Линч говорила про какого-то мальчика… Говорит, если бы не он, ее размазало бы по стенке.

«Объединяйтесь, чтобы выжить». Сати было непонятно, как Город выбирал партнеров по испытанию. Кто-то говорил, что у него есть разум, но какой разум может быть у дорог, улиц, домов и подземных переходов? Скорее уж, душа со специфическим чувством юмора. Сати всегда боялась, что именно партнеры по испытанию помешают ей достойно справится с призывом Города. Если бы только можно было выбрать их, как выбираешь семью и друзей…

— Ладно, — Сати вздохнула и спрыгнула с беговой дорожки. — Я в душ. Передавай привет племяннице. И мои поздравления.
Почти все знакомые Сати давно были избраны Городом, и не по одному разу. И лишь она до сих пор «хранила девственность», не зная какого это — сражаться с городскими джунглями, которые в самый неподходящий момент бросают на тебя свою армию из колодцев, мостов и канализаций.

Говорят, чем дольше живешь непосвященным, тем тяжелее будет на призыве, но у Города своя правда. Он как ребенок, выбирает людей, сводит их вместе и ставит эксперимент, задавая всего один вопрос: «А что будет, если..?» Вот только сила у этого ребенка практически безграничная, а фантазия граничит с шизофренией.

Этим утром было дождливо. Выйдя из отеля, за который он до сих пор не расплатился, Юджин направился в сторону пекарни. «Там должен быть вайфай», — подумал он, поскольку его собственный нейромодуль недавно отключили, опять же за неуплату. Подумать только: за целый год на свободе он так и не удосужился найти себе нормальную работу. Девушку. Хоть что-то что бы удерживало его в этом мире.
Вайфай действительно был. А также вчерашние пирожки за полцены.

— Доброе утро, — колокольчик на двери звякнул, и в помещение вошла она. Та девушка из лифта. Она отряхнула волнистые волосы от капелек дождя и направилась к витрине со свежей выпечкой.
Сам не зная почему, Юджин смутился.
«На кой чёрт я сказал ей тогда, что я бывший зэк?» — подумал он и отвернулся.
— Большой капучино с собой и… эээ… круассан с клубникой, — сказала Сати.
«У нее приятный голос, когда она пытается быть милой», — с усмешкой подумал Юджин. Впрочем, ему здесь ничего не светило: обручальное кольцо на пальце он приметил еще в том лифте.

Вдруг стены и пол пекарни задрожали. Тряска длилась пару секунд, которых с лихвой хватило Юджину, чтобы все осознать и приготовиться. Ну а в следующее мгновение он крепко приложился головой обо что-то твердое…
— Эй, вы в порядке? — Сати трясла его за плечо.
— Кажется…
Сколько же он был в отключке?
— Где мы? — спросил Юджин, понимаясь с земли. Они определенно были не в пекарне. Хотя…
Откуда-то сверху доносились голоса, гулкие и невнятные, словно разговор соседей за стенкой. А еще пахло свежей выпечкой и кофе, вот только ни столиков, ни людей вокруг больше не было. Юджин и Сати находились в странном помещении с низким потолком, через щели в котором пробивался слабый свет.
— Не знаю, — Сати была взбудоражена. — Мы на испытании, верно?
— Молодец девочка, — Юджин одобрительно кивнул. — Быстро соображаешь.

Сати уже скривила губы чтобы ответить что-то язвительное, но в эту секунду величественные аккорды призыва раздались у них над головами.
«Поздравляю! Вы были выбраны Городом для прохождения испытания! Тренировки окончены. Объединяйтесь, чтобы выжить», — пульсирующая неоновая надпись выжигала глаза своей жестокой правдой.
— Это все? Больше подсказок не будет? — Сати обошла надпись по кругу.
— Городу нет дела до нас, — буркнул Юджин. — Он засунул нас в самую жопу, и теперь выбирайся как знаешь.
— Постой-ка, — Сати сдвинула брови. — Я тебя уже видела.
— Вспомнила наконец-то, — хмыкнул Юджин и приступил к осмотру местности.
— Да, точно! Неделю назад мы ехали с тобой в лифте! — девушка стукнула себя по лбу. — Ну надо же!
Краем глаза Юджин заметил, что она смеется. Впрочем, скорее неврастенические, чем от радости.

— И как же меня угораздило очутиться на испытании с уголовником? — Сати сокрушенно воздела глаза к потолку.
— К вывшему уголовнику, — поправил Юджин. — И кстати…
Он взглянул туда же, куда и Сати, и слова намертво застряли у него в глотке.
— Только не это, — произнес он с мрачной ухмылкой.
— Что? — встрепенулась Сати. — Что ты увидел?
— Наше с тобой будущее, — Юджин почувствовал, что его бросает в адреналиновый жар. — Любопытное до усрачки, но чертовски короткое.
Он встретился глазами с испуганным взглядом девушки и произнес:
— Мы под полом пекарни. Уменьшенные в несколько тысяч раз.

— Пришла в себя? — Юджин осторожно держал голову Сати у себя на коленях.
Как же это было стыдно. Упасть в обморок на своем испытании… И все же Город бил по самому больному. Рост Сати всегда был поводом для насмешек, а теперь ей было впору чувствовать себя настоящим Гулливером в стране великанов.
— Да. Вроде бы, — Сати осторожно присела. Вот странно: потолка над их головами больше не было. Лишь темнота вокруг и слабый свет, идущий откуда-то сверху. Зато вокруг теперь появились какие-то камни, напоминающие наросты.
— Была еще одна тряска, — совсем невесело пояснил Юджин. — Полагаю, мы снова уменьшились в несколько раз.
— О, господи, — Сати вцепилась в его плечо. Камни вокруг могли оказаться чем угодно.
— А, это просто фактура, — ответил парень, угадав ход ее мыслей. — Давай лучше думать, как будем выбираться, пока не наткнулись на местных крыс. Или клопов.
Сати передернуло от ужаса, но она тут же взяла себя в руки: слишком долго она готовила к испытанию, чтобы так быстро сдаться.
— Идем. Попробуем найти выход отсюда.

Они бежали. Дыхание обоих было ровным, словно на тренировке, и в какой-то момент Сати показалось, что все не так уж плохо.
— Смотри! — крикнул Юджин, указывая на паутину впереди. — Попробуем взобраться?
— Это же... Фу, какая гадость! — девушка с отвращением рассматривала идеально сложенный узор из толстенных канатов. — Не боишься, что встретим хозяина?
— Волков боятся — в лес не ходить, — заметил Юджин. — Вперед!

Годы тренировок дали о себе знать. Сати взбиралась вверх, словно заправский моряк, вот только платье, надетое на сегодняшнее совещание, было сейчас совсем неуместно.
— Может снимешь его? — крикнул Юджин, помогая Сати взбираться на очередную горизонтальную нить.
— Вот еще! — крикнула она, восхваляя небеса, что одежда уменьшилась вместе с ними.
— Кстати, я до сих пор не знаю как тебя зовут, — сказал Юджин.
— Сати, — представилась Сати, делая ударение на последний слог.
— Ну хоть юбку обрежь. Сати. — сказал Юджин.
Махнув рукой на приличия, девушка без всякой жалости оторвала сантиметров тридцать от своего подола. Искать компромиссы и быть гибче — именно этому она училась все эти годы.

Свет становился все ближе и ближе, пока одна из щелей, ведущая наверх, в пекарню, не стала отчетливо различима.
— Поднажми, Сати, — крикнул Юджин. — Как только мы выберемся, игра закончится.
Очередная встряска разрушила все надежды. Да, упасть в пучину неизвестности после часового подъема наверх было больно, слишком больно. Но еще тяжелее было осознавать что они снова уменьшились.

Теперь вокруг было много света. Голубоватого, холодного, словно его излучали далекие звезды. Теплый свет пекарни остался где-то в недосягаемой высоте, а вокруг Сати и Юджина выросли гигантские скалы, уходящие куда-то в бесконечность.
— Нам никогда отсюда не выбраться, — эти слова сами слетели с языка Сати.
— Что это за свет? — Юджин взгляну на свои ладони: они тоже слабо светились в темноте.
— Не знаю, какое-то излучение, — равнодушно ответила Сати и в изнеможении привалилась к шершавому и на удивление теплому камню.
— Ты что, сдалась? — парень присел рядом с ней.
— Посмотри вокруг, Юджин! Как нам взобраться наверх? — Сати ткнула пальцем в одну из скал. — Мы будем карабкаться целую вечность, а потом что? Снова уменьшимся и станем еще слабее!

— Кто сказал тебе, что уменьшение повторится? — Юджин попытался карабкаться, но тут же упал.
— Это закономерность, — Сати прикрыла глаза. — Вначале эти скалы, потом кристаллические решетки. Наше падение сквозь молекулы будет бесконечным.
Юджин истерично рассмеялся, а за тем с силой пнул ближайший выступ.
— ЧЁРТ!!! — его крик вернулся многократным эхом. Сати вздрогнула и заплакала. Нет, Город вызвал их не на испытание. Это была долгая и мучительная смерть.

— Ты не спросила за что я сидел, — констатировал Юджин, протягивая девушке руку.
— За что?
— За убийство.
Сати не видела его лица, да и незачем было. Все, что она ощущала за последние пять часов — это тепло камня, по которому они карабкались, взмокшие руки своего партнера и его голос, рассказывающий обо всем на свете.
— Как это произошло? — спросила Сати, нащупывая очередной выступ камня. Ее платье осталось где-то далеко, бесконечно далеко внизу.
— Я спасал свою шкуру. Привык делать это с детства. Просто в тот раз немного перестарался, — судя по тону, с которым Юджин произнес это, он все еще сожалел о содеянном.

— Полагаю, тебе все доставалось на блюдечке, — неожиданно сказал он.
— С чего ты взял? — огрызнулась Сати, хоть ей и вовсе не хотелось ругаться.
— Ты быстро сдалась, — Юджин почувствовал, что она сейчас соскользнет, и протянул руку.
— Я же лезу за тобой, — заметила Сати.
— Это потому что я тяну тебя наверх. «Объединяйтесь, чтобы выжить», помнишь?
— Как ты думаешь, Город разумен? — вместо ответа спросила Сати. Она давно перестала чувствовать усталость: ее тело работало словно машина. Вопреки здравому смыслу она продолжала карабкаться наверх, давно стерев кожу на руках до самого мяса.
— Еще как, — отозвался Юджин. — Думаешь, он случайно поставил в команду тебя и меня? Думаешь, мы когда-нибудь встретились бы в реальной жизни?
— Вряд ли, — сказала Сати, а затем, подумав, добавила, — Нет. Никогда. Мы слишком разные.
— Вот и я о том же, — сказал Юджин, обливаясь потом. — Город рушит стереотипы, заставляя самых разных людей работать вместе.
— Я бы хотела встретиться с тобой в реальности, — неожиданно для самой себе сказала Сати.
Юджин хотел ответить что-то, но в этот момент очередная встряска оторвала его ноги от опоры.

— Мне кажется, я знаю тебя всю жизнь.
Падение в бесконечность было приятным. Голубоватое сияние окутывало Сати и Юджина, уменьшенных до состояния электронов, а сам полет напоминал неспешное парение в невесомости. Получалось даже вести диалог, хоть это и было странно.
— Говорят, испытания сближают людей, — хмыкнул Юджин. — Многие становятся близкими друзьями, создают семьи.
Сати не отрываясь смотрела в его глаза.
— Когда-нибудь мы умрем? — спросила она.
— Да, наверное, — ответил Юджин. — Когда падение окончится.
— Я сейчас скажу странную вещь, но... мне так хорошо, — Сати прикрыла веки, всецело отдаваясь состоянию экзальтации.
— Значит ты прошла испытание, — голос Юджина раздался совсем близко.

Сати очнулась на полу той самой злосчастной пекарни. Она снова была обычных размеров, вот только вместо платья на ней был халат.
— Поздравляю, милая! — девушка за стойкой протянула ей кофе и круассан. — Это был ваш первый призыв?
— Первый... — Сати с трудом припоминала последние сутки. Только ощущение бесконечного счастья. — Вы не видели молодого человека, который был со мной?
— К сожалению, нет, — женщина покачала головой. — Вы были здесь одна.

Юджин никуда не спешил. После дождя на улице было невероятно свежо, а булочка с двойным эспрессо приятно оттеняла его прогулку.
Город жил своей жизнью. Плел паутину кварталов, отращивал щупальца дорог и магистралей, пульсировал сосудами-улицами. Подкидывал испытания случайным прохожим.

— Перезапустить программу, — велел Юджин, и залпом допил остывший эспрессо.
Город умен, но ему всегда будут нужны такие эмиссары, как он, Юджин. Чтобы объединять людей. Чтобы делать их лучше.
— Активация по моей команде! 10... 9... 8...
Чтобы каждый житель Города узнал, на что он способен.